Ένας γκέι νοσηλευτής δε θα το περίμενε ποτέ ότι εν ώρα υπηρεσίας, σε καιρό πανδημίας και μάλιστα τη στιγμή που κάνει το εμβόλιο στον σύντροφό του, ο οποίος ανήκει στο παραϊατρικό προσωπικό, θα ζούσε μία αξέχαστη στιγμή.

Ο Eric Vanderlee, νοσοκόμος από το Canton της Νότιας Ντακότα, προσφέρθηκε εθελοντικά να βοηθήσει στη χορήγηση του εμβολίου στα άτομα από το προσωπικό της υγειονομικής περίθαλψης στο ιατρικό κέντρο Sanford Canton-Inwood, όπου εργάζεται τόσο ο ίδιος, όσο κι ο αρραβωνιαστικός του.

Το αποτέλεσμα ήταν ότι κατέληξε να κάνει το εμβόλιο στον -εδώ και πέντε χρόνια- σύντροφό του, Robbie Vargas-Cortes, στις 23 Δεκεμβρίου – με τον αγαπημένο του να εμφανίζει ένα δαχτυλίδι και να του κάνει πρόταση γάμου.

Όταν ο Vargas-Cortes ξεδίπλωσε το μανίκι του, ο Vanderlee είδε ότι είχε μία ταινία κολλημένη στο χέρι του. Αρχικά πίστεψε ότι ήταν αστείο, ένας οδηγός (και καλά) για να τον βοηθήσει να του κάνει το εμβόλιο στο σωστό μέρος, αλλά τελικά ήταν κάτι άλλο εντελώς.

Ο Vargas-Cortes έβγαλε την ταινία αποκαλύπτοντας ένα δαχτυλίδι αρραβώνων. Το προσωπικό που ήταν εκείνη την ώρα μπροστά στο συμβάν αναφώνησε από συγκίνηση και έκπληξη χαράς.

Ο Vanderlee δεν το πίστευε, βέβαια είπε το ναι, και πήρε αγκαλιά τον αγαπημένο του, βαθιά συγκινημένος.

Ο Vargas-Cortes δήλωσε σε συνέντευξή του στο CNN ότι είχε το δαχτυλίδι εδώ και τρία χρόνια προτού τελικά αποφασίσει να κάνει την πρόταση του στις 23 Δεκεμβρίου του 2020. Περίμενε την κατάλληλη στιγμή για να το κάνει:

«Πλησιάζουμε στο τέλος της πανδημίας. Το εμβόλιο είναι σαν ένα νέο κεφάλαιο.» 

Ο αρραβώνας τους έρχεται στο τέλος μιας ταραχώδους και σπαρακτικής περιόδου για το ζευγάρι. Τον Νοέμβριο, ο παππούς του Vanderlee πέθανε, δυστυχώς, σε ηλικία 86 ετών, μετά από επιπλοκές λόγω COVID-19.

Αφού παρακολούθησε τον παππού του να μάχεται με τον ιό, αποφάσισε να προσφερθεί εθελοντικά για να βοηθήσει στη διάθεση εμβολίων σε μια προσπάθεια να τερματιστεί η πανδημία του κορονοϊού – και τελικά, να σώσει ζωές.

«Θέλω να είμαι μέρος αυτού του σκοπού. Νιώθω ότι δεν μπορώ να το προσπεράσω. Είναι σαν μια ευκαιρία, μια φορά στη ζωή, να είμαι αυτός που δίνει το εμβόλιο, εάν έχω την ευκαιρία», είπε.

Μιλώντας μετά τον αρραβώνα τους, ο Vargas-Cortes είπε: «Μου δίνει μια νέα αυτοπεποίθηση να είμαι εντάξει με το ποιοι είμαστε. Πάντα λέω ότι φοβάμαι πολύ να κρατήσω το χέρι του δημόσια, και τώρα που συνέβη αυτό, μου φαίνεται ανόητο.»