Η Jessica Watkins είναι μία αυτοαποκαλούμενη “rock nerd” με διδακτορικό στη γεωλογία. Έτσι, όταν επιβιβάστηκε στην πρώτη της αποστολή στο διάστημα ως μέλος του σώματος αστροναυτών της NASA, πήρε μαζί της, εκτός φωτογραφίες της οικογένειας και των φίλων της — και μερικές πέτρες.

«Φυσικά, έπρεπε», είπε η 34χρονη Watkins, σε συνέντευξή της κατά τη διάρκεια της εξάμηνης παραμονής της στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό SpaceX Crew-4, τον Απρίλιο πριν επιστρέψει στη Γη τον Οκτώβριο.

Το ταξίδι της έγραψε ιστορία. 

Η Watkins έγινε η 5η Μαύρη γυναίκα που ταξίδεψε ποτέ στο διάστημα και η 1η που συμμετείχε σε μια αποστολή διαστημικού σταθμού. Έγινε επίσημο μέλος του πληρώματος του εργαστηρίου σε τροχιά που έχει φιλοξενήσει περισσότερα από 260 άτομα στη σχεδόν 23χρονη ιστορία του.

Ως νεαρή κοπέλα, η Watkins ονειρευόταν να ταξιδέψει στο διάστημα και μάλιστα έγραψε ένα ποίημα, με το όνομα “My Little Astronaut”, περιγράφοντας αυτή τη φιλοδοξία ενώ ήταν στο δημοτικό σχολείο, είπε η μητέρα της στο CNN, πριν από την αποστολή της κόρης της.

Αυτή η επιθυμία έγινε πραγματικότητα ως αποτέλεσμα του ζήλου που έφερε στις ακαδημαϊκές της αναζητήσεις, είπε η Watkins σε συνέντευξή της τον Ιανουάριο, και ελπίζει ότι μπορεί να ενσταλάξει αυτόν τον ενθουσιασμό για γνώση στη νεολαία, που φιλοδοξεί να είναι σαν αυτήν.

«Ένα από τα πιο σημαντικά πράγματα που μπορείς να μοιραστείς είναι απλώς η σημασία του να κάνεις μεγάλα όνειρα», είπε η Watkins, «και να μπορείς πραγματικά να βρεις το μονοπάτι σου — να βρεις κάτι για το οποίο είσαι παθιασμένη».

Προηγουμένως περιέγραψε την αγάπη της για τη γεωλογία, σημειώνοντας ότι της επιτρέπει να λειτουργεί «ως ντετέκτιβ».

“Κοιτάς διαφορετικά κομμάτια παζλ, ξέρεις, [σε] όλα τα είδη [σε] διαφορετικά μέρη”, είπε η Watkins σε ένα βίντεο της NASA. “Και προσπαθείς να συγκεντρώσεις αυτά τα κομμάτια του παζλ για να πάρεις μια πλήρη ιστορία, μια πλήρη εικόνα του τι έχει συμβεί σε ένα συγκεκριμένο μέρος.”

Η ΛΟΑΤΚΙ+ εκπροσώπηση παραμένει ένα ζήτημα στο διαστημικό πρόγραμμα, αλλά οι ευκαιρίες για γυναίκες και μη λευκούς ανθρώπους αυξάνονται. 

«Βλέπω σημεία, όπου θα ήθελα να υπήρχε περισσότερη εκπροσώπηση, αλλά σίγουρα ένιωσα τον αντίκτυπο της εκπροσώπησης που υπήρχε», είπε η Watkins. Ήταν πολύτιμο «να βλέπω ανθρώπους που έμοιαζαν με εμένα, που είχαν υπόβαθρο και εμπειρίες σαν εμένα, στους ρόλους που φιλοδοξούσα να δω τον εαυτό μου, και να συνεισφέρουν με τους τρόπους που φιλοδοξούσα να συνεισφέρω».

Η αστροναύτη; Mae Jemison, ήταν πρώτη Μαύρη γυναίκα που ταξίδεψε στο διάστημα, από την οποία η Watkins άντλησε έμπνευση, καθώς και  από τους γονείς και τα μέλη της οικογένειάς της, και από δασκάλους και μέντορες που γνώρισε στην πορεία.